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Aprovechar la ciencia comunitaria para aumentar la educación y la restauración de las cuencas hidrográficas

San Diego, California

Featured image for the project, Leveraging Community Science to Increase Watershed Education and Restoration

Photo Courtesy of Kristen Hurst


El reto inicial:

How can we measure the amount of trash pollution in Chollas Creek? And how can we involve elementary school students in this process of measurement in a safe and fun way?


The Methods

  1. What methodology did you use to produce the project outcome(s) to address the community challenge?

We enlisted a classroom full of 4th graders to design and carry out a trash monitoring program. We modified the California State Water Resources Control Board’s SWAMP Rapid Trash Assessment to be kid-friendly and then had the students carry out trash surveys both on-site and through photography.


  1. What resources, tools, data, or other inputs did you need to complete the project, and how did you get these inputs?

We utilized iPads with cameras, Google Forms as survey tools, clipboards, 100-foot tape measures, and lots of input from our students at Carver Elementary. We wrapped up in the pandemic era with assistance from Public Lab, an open source community science platform.




  1. How often did the project team meet, and what was the overall time commitment involved?

The project team met in person and with students approximately once a month and spent just a couple hours a week on planning, emails, site visits, and other various forms of outreach through AGU Thriving Earth Exchange and Public Lab. The project team had monthly calls of 30 mins to 1 hour.


The Results

  1. OUTPUTS: What did you build or deliver through this project?


  1. IMPACT: What was the impact of the project? Who is better off and how are they better off? Did your outputs inform decision-making, policy changes or actions taken by community members?


  • Elementary age students have become fully aware that they are capable of identifying, and helping to solve, real word problems in their community. They have become environmental stewards and are empowered to share what they have discovered with people that are in a position to make changes at a city level.
  • The students are now capable of passing on their knowledge of the survey methodology to their juniors, and thus continue the process of trash assessment surveys.


  1. How might other people use the outputs, impacts or lessons from this project?


  • This methodology is reproducible for other creeks and can serve as a hands-on exercise for elementary school students.



  1. List 1-3 things that contributed to your success.
  • From the start, the team had a very clear and common understanding about the goal of this project in helping the students become environmental stewards. This common understanding helped develop excellent team cohesion and dedication.
  • The team was very flexible in workload distribution. This was very helpful in building trust and in keeping the project running strong.
  • The team had the right members: a creative and dedicated teacher, curious hard-working students, scientists who could help guide the research approach, and a strong project manager who kept everything moving forward.


  1. List 1-3 things you might do differently if you were to do it over again.
  • It was a learning experience for us to realize how using digital tools like iPads really encouraged the students to take more initiative. If we had this foresight, we would have used digital tools from the start.


  1. Can you provide some advice for people pursuing similar community science projects?
  • Look for ways to involve students in the project and give them some control (e.g., taking photos, naming the project, presenting results). You can even add their photos into the Google Forms surveys to highlight different kinds of trash.



Trash-tography in progress

Students filling out the trash assessment Google Form for their 10-foot sections.


Chollas Creek, which traverses through the neighborhood of Encanto, is a diverse community located in southeast San Diego, California. Today, there are as many as 35 languages or dialects spoken in local schools. The community faces multiple challenges including drug- and gang-related crime, and increasing homelessness. These issues cause many residents to feel unsafe in their neighborhoods. The median income is well below the San Diego average, and many residents experience asthma, obesity, diabetes, and other long-term health challenges often associated with poverty. Community members have little to no access to green space, and the creek system (Chollas Creek) that runs through the community to the bay is polluted, serving as a dumping ground for large trash items. The area has also recently become a location for a growing homeless population to set up encampments. While creek restoration has been a priority for the city of San Diego as a whole, southeast San Diego has been underserved and possibly even ignored by the city in these efforts.

The goal of the Chollas Creek project is to encourage the community and its leaders to invest in the creek’s future, recognizing its history and potential for becoming a safe, healthy, enjoyable, and educational place, through engaging in citizen science.

Project Impacts: By bringing the community together around a common goal, the community leaders will be able to bring the needs of this underserved community to the forefront of policy- and decision-makers. The data collected through the citizen science project will provide the evidence needed for the city and others to take action to clean up and restore the creek system—including providing the evidence needed to write a proposal for funds authorized under Proposition 68 to create equitable access to parks and open spaces. In addition, the project will result in a community that is more educated about their watershed, the impacts of their actions, and about how science works.

Project Outputs: In order to achieve these impacts, the scientist(s) will work with the community leaders to develop easy-to-understand and use protocols for data collection and data sharing that can be used widely by upper-elementary students and their parents. The results of the citizen science project will be celebrated at a major event timed to coincide with Earth Day, 2020, which will showcase student research projects, art projects for installation along the creek, and neighborhood design charrettes to re-envision the creek system. Key city council and district representatives will be invited to the celebration and feel empowered to elevate the community’s work in the eyes of the city.


Trash-tography: Los alumnos de 4º curso de San Diego se enfrentan a la contaminación del agua

Trash-tography - Los alumnos de 4º curso de San Diego se enfrentan a la contaminación del agua

por Kristen Hurst, Indraneel (Neel) Kasmalker, Carly Ellis y Kirstin Skadberg

Era un hermoso día de otoño en San Diego. Lo que significa... ¡que hacía calor! Bajábamos la colina desde Carver Elementary hacia Chollas Creek con una clase de 20 alumnos de cuarto curso, brillantes y curiosos. Era el tipo de excursión que los niños necesitan hoy en día. Bajo el sol, rodeados de árboles y plantas, los pájaros cantaban y los niños reían. ¿Cuál era el objetivo de esta feliz aventura? Medir la basura.

Estos jóvenes científicos intentaban responder a las siguientes preguntas ¿Cuánta basura hay en el arroyo de nuestro barrio y cómo afecta al medio ambiente?

Los niños se propusieron responder a estas preguntas como parte de un proyecto científico comunitario de Thriving Earth Exchange. Además de los estudiantes, el equipo de Thriving Earth Exchange de San Diego incluye a Kristen Hurst, Indraneel (Neel) Kasmalker, Carly Ellis y Kirstin Skadberg. Kristen es la "Maestra del Año" 2019/2020 en la escuela primaria Carver. Neel es un científico de Stanford que trabaja en el Instituto de Ingeniería Computacional y Matemática. Carly es investigadora de campo en el Instituto Scripps de Oceanografía. Y Kirstin dirige Kirstin Skadberg Consulting, una empresa de consultoría medioambiental de San Diego que también está especializada en la enseñanza y la formación.

Thriving Earth Exchange es un programa de la Unión Geofísica Americana que pone en contacto a líderes comunitarios con científicos para avanzar en las prioridades locales relacionadas con el cambio climático, los recursos naturales y los peligros naturales. Las necesidades de la comunidad son la fuerza motriz de cada proyecto. El líder de la comunidad fija los objetivos y trabaja con un coordinador de proyectos del Thriving Earth Exchange para formar un equipo. Los científicos elegidos para formar parte del equipo proporcionan apoyo y establecen una base científica para el proyecto.

Cuando Kristen, la líder de la comunidad, se puso en contacto con Thriving Earth Exchange en diciembre de 2018 para sugerir un proyecto potencial para abordar el problema de la basura en Chollas Creek, ella y el personal se involucraron en un proceso de alcance detallado para identificar el problema, enumerar los recursos comunitarios disponibles y trazar un plan. Kristen enumeró dos objetivos principales para este proyecto: primero, crear conciencia en la comunidad en general sobre los problemas ambientales que aquejan a Chollas Creek, y segundo, involucrar a sus estudiantes en este esfuerzo y desarrollarlos como administradores ambientales para sus vecindarios.

Una vez formalizado el proyecto por Thriving Earth Exchange, Neel fue designado coordinador del proyecto. Él y Kristen buscaron científicos locales en San Diego que quisieran unirse al equipo. Los criterios: ¿Tienes experiencia con problemas medioambientales? ¿Te gusta trabajar con niños? Con el apoyo del personal de Thriving Earth Exchange, encontraron a las compañeras científicas perfectas: Kirstin y Carly. Un par de divertidas conversaciones más tarde, el equipo estaba formado.

En abril de 2019, el equipo tenía un plan de acción general. En primer lugar, desarrollaríamos un método para cuantificar la contaminación por basura que fuera seguro, accesible y divertido para los niños. A continuación, dirigiríamos visitas de estudiantes a varios lugares del arroyo para recoger datos sobre la basura. Por último, los alumnos montarían una exposición pública en sus barrios para poner de relieve los problemas medioambientales del arroyo Chollas y abogar por la limpieza de la basura y la legislación al respecto.


La cuenca del arroyo Chollas abarca varios municipios de San Diego, la mayoría de ellos calificados de "comunidades desfavorecidas" por el Departamento de Recursos Hídricos de California. En esta zona urbanizada, el arroyo se ha visto cada vez más degradado por la contaminación del agua, constreñido por canales y alcantarillas de hormigón y cubierto por plantas invasoras y molestas.

Algunos tramos del arroyo han sido clasificados por la Junta Regional de Control de la Calidad del Agua como "masas de agua deterioradas" por la presencia de contaminantes como basura, bacterias y metales. Estos contaminantes tienen efectos negativos en la comunidad local y pueden suponer graves riesgos para la salud.

Organizaciones locales sin ánimo de lucro como Groundwork San Diego y Canyonlands trabajan para mejorar las condiciones de la cuenca del arroyo Chollas. En concreto, están desarrollando un plan para crear un parque regional que se extienda por los principales tramos del arroyo. Este trabajo se financia en gran parte con subvenciones, y para conseguirlas se necesitan dos cosas importantes: una voz comunitaria fuerte que defienda el cambio y datos que muestren dónde necesita más ayuda el arroyo.

El proyecto Trash-tography, creado por los alumnos de 4º curso de Carver, contribuirá a satisfacer ambas necesidades.

Encuentro con la clase

No estoy seguro de que los científicos supiéramos qué esperar al reunirnos por primera vez con la clase de Kristen. Después de todo, estamos acostumbrados a hacer presentaciones ante estudiantes universitarios y adultos. Nos encantó la bienvenida educada, inteligente y animada que nos dieron los niños. Durante nuestra primera reunión, hicimos una presentación sobre la cuenca del arroyo Chollas y respondimos a algunas preguntas muy atentas. Después, los chicos se pusieron manos a la obra para decidir cómo avanzaría nuestro proyecto.

Decidimos medir la basura en el arroyo mediante un estudio visual, ya que no requeriría mucho equipo. Encontramos un protocolo de evaluación visual rápida de la basura establecido por el Programa de Vigilancia Ambiental de Aguas Superficiales (SWAMP) de la Junta Estatal de Control de Recursos Hídricos de California. Además, decidimos que fotografiar la basura sería la forma más segura de documentar nuestras observaciones. Estos métodos de seguimiento llevaron a los alumnos a dar nombre a su proyecto: Trash-tography.

Caos controlado sobre el terreno

Para nuestra primera excursión visitamos un brazo del arroyo Chollas situado en un espacio abierto a menos de un kilómetro y medio de la escuela. Los adultos pensábamos que ya teníamos los métodos de estudio preparados, pero, como ocurre con todos los planes, surgieron problemas inesperados.

¿Cómo se consigue que 20 alumnos de cuarto de primaria formen 10 equipos a lo largo de una cinta métrica de 30 metros en un parque? No es tan fácil como podría pensarse, pero con un poco más de concentración los niños consiguieron hacerlo. Cada equipo tenía un portapapeles con una copia en papel de la encuesta de evaluación de la basura. Los tres adultos de la excursión se repartieron entre los equipos para ayudarles a repasar las preguntas de la encuesta por primera vez. Las preguntas que parecían sencillas en clase resultaron ser más difíciles de responder sobre el terreno. Pero, en general, los niños hicieron un gran trabajo y juntos superamos los contratiempos.

Más tarde, cuando el equipo de asesores técnicos (es decir, los adultos) echamos un vistazo a los datos que habían recogido los niños, nos encontramos con aún más dificultades. En primer lugar, tuvimos que compilar los datos en una hoja de cálculo digital. Esto no fue sencillo porque los distintos equipos habían interpretado algunas preguntas y respuestas de forma algo diferente. Así pues, consolidar los resultados de la encuesta llevó mucho tiempo.

Al final, decidimos estandarizar las respuestas y facilitar la recopilación de datos mediante formularios de Google. Creamos nuestro propio formulario de Google que incluía respuestas categóricas en lugar de simples espacios en blanco. Los niños podían acceder a él utilizando iPads sobre el terreno. Desarrollamos y probamos el formulario como preparación para nuestra próxima excursión con los niños.

Las cosas encajan

Habiendo aprendido y ajustado nuestro método, nuestra segunda salida al campo fue mucho más fluida. Esta vez los niños conocían a sus equipos y pudieron ayudarnos a colocar rápidamente la cinta métrica. Estaban familiarizados con las preguntas, y el formato digital de la encuesta fue muy útil para mantener a los niños interesados. Los niños también utilizaron los iPads para tomar fotografías de las partes del arroyo como documentación.

Al procesar los datos, los formularios de Google facilitaron la recopilación de toda la información y la creación de gráficos coloridos y adaptados a los niños. Fue un gran logro. Cuando visitamos el aula más tarde para hablar con los niños, Google ya había hecho gran parte del trabajo, así que pudimos centrarnos en cuestiones más profundas sobre cómo interpretar los datos y leer los gráficos.

Evaluación fotográfica en el aula

La tercera "excursión" de los niños no fue tal. Para esta observación, Kristen y Kirstin visitaron una sección diferente del arroyo Chollas y tomaron fotos para que los niños las evaluaran en el aula. Queríamos poner a prueba la idea de que, con la "Trash-tografía", es decir, las fotos de las secciones del arroyo cargadas de basura, los niños podrían recoger observaciones mientras se mantenían a distancia de lugares o sustancias potencialmente dañinas.

De vuelta al aula, teníamos más lecciones que aprender y los niños tuvieron que resolver problemas, una vez más. Planeamos que vieran las fotos en sus iPads y rellenaran el formulario de Google. Con un solo iPad por equipo, alternar entre la foto y el formulario resultó todo un reto, pero los niños improvisaron de maravilla. Ese día no llegamos tan lejos como esperábamos con la evaluación fotográfica, pero la sesión de resolución de problemas en sí resultó tan valiosa que consideramos la visita como una victoria. Fue una gran oportunidad para aprender a superar obstáculos reales durante el proceso científico.

Próximos pasos

Nuestra siguiente actividad planeada era llevar a los niños a una última excursión a un lugar del arroyo al que pudiéramos acceder con seguridad en autobús. Teníamos previsto utilizar nuestro método de recogida de datos y fotografías basado en el iPad, que ya ha demostrado su eficacia. Las actividades presenciales se han suspendido por ahora para asegurarnos de que todo el mundo goza de buena salud durante el brote del virus... mientras tanto, estamos trabajando en la parte virtual del proyecto. Pronto encontrarás nuestros métodos en Public Lab. Esperamos volver a salir al exterior con los estudiantes cuando las directrices de salud pública lo permitan.

El nuevo plan ahora es publicar nuestros métodos de Trash-tography en Public Lab, una organización sin ánimo de lucro que facilita la investigación colaborativa y de código abierto orientada a las comunidades, la vigilancia del medio ambiente y la promoción. Nos gustaría que otros intentaran replicar este estudio en sus propias comunidades y nos dieran su opinión sobre cómo podríamos mejorar nuestros métodos.

Seguimos confiando en que pueda organizarse una reunión pública a finales de año para que los estudiantes presenten sus investigaciones, fotografías y resultados a los miembros de su comunidad y a los legisladores locales.


Los alumnos de cuarto curso son increíbles. Les presentamos un poco de información de fondo sobre un problema que amenaza sus propios patios traseros y demostraron ser apasionados, resistentes y creativos: Les apasiona transformar Chollas Creek y mejorar su comunidad. Son resistentes cuando se trata de bloqueos de carreteras y mantener entre sí y sus mentores de buen humor. Son pensadores creativos que aprenden eficazmente cuando se les incluye en la toma de decisiones y la resolución de problemas durante el proceso científico. Todo este proceso demuestra que los niños pueden aprender (¡y divertirse!) con la ciencia práctica y aplicada que marca la diferencia.

Estudiantes de San Diego identifican basura en el arroyo Chollas

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Equipo del proyecto

Project Coordinator

Indraneel Kasmalkar is a PhD student in Computational and Mathematical Engineering at Stanford University. Neel’s research interests lie broadly in the realm of sea level rise. For his PhD dissertation, he studies the physics behind why Antarctica and Greenland are losing ice so rapidly and how it will impact coastal communities over the next few decades. Neel is also part of the Stanford Sustainable Urban Systems team which investigates the impacts of coastal flooding and sea level rise in the San Francisco Bay Area. In particular, he studies how flooded roads can change traffic patterns and further worsen congestion in the Bay Area.

Neel completed his Bachelor of Arts in Mathematics at University of California, Berkeley in 2015 and his Masters in Computational and Mathematical Engineering at Stanford University in 2018.


Liderazgo comunitario

Kristen Hurst is the community lead for the project. Hurst is an elementary science teacher and employee of the non-profit GroundWork-San Diego. She is deeply connected to the community, teaches at two elementary schools, and serves as a leader in neighborhood council. She also serves on the board of EarthLab, an outdoor climate action park serving over 3,000 students and their families each year. She already has connections with professors at University of California San Diego and San Diego State University and seeks to expand those connections to include scientists with expertise in hydrology, riparian ecosystems, and soils. Kristen is committed to coordinating and developing the neighborhood network and engaging her students and other teachers in the citizen science project.


Science Liaisons

Kirstin Skadberg is the president of Kirstin Skadberg Consulting, an environmental consulting company, and an adjunct professor at the University of San Diego where she teaches Environmental Assessment Practices. She got her Ph.D. in ecology from the UC Davis/SDSU Joint Doctoral Program in 2008, where she studied CO2 exchange between the atmosphere and coastal oceans. After the Ph.D., Kirstin began working for an environmental consulting firm and has been in the business ever since. In 2017 she started her own company. Kirstin also works with Groundwork San Diego, a nonprofit organization which aims to improve conditions in the Chollas Creek watershed in south San Diego.  Working with Groundwork, Kirstin has managed two creek restoration projects and contributed to educational programs and grant proposals.


Carly Ellis is a Field Researcher at the Center for Western Weather and Water Extremes, part of Scripps Institution of Oceanography in San Diego. She is extremely passionate about soggy science (i.e. wading into streams and rivers during precipitation events to collect water quality samples and measure stream flow velocities). Prior to landing at Scripps, she earned her Masters in Environmental Science and Policy at Plymouth State University, where she completed her thesis on the temporal variability of aluminum concentrations in stream water. She attributes much of her success to her undergraduate research experiences in the Finger Lakes Region of New York and in the Hubbard Brook Experimental Forest of New Hampshire. When Carly is not working, she is likely hiking, skiing, napping, or attempting to surf!