Improving River Health to Encourage Regrowth of Natural Coral Reefs / Mejorar de la salud del río para fomentar el re-crecimiento de los arrecifes de coral

Las Terrenas, Dominican Republic

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Description

Las Terrenas is a small coastal resort town that was established by a group of fisherman in 1997. It is situated on the north coast of the Samana Province in the Dominican Republic, and hosts a diverse population of native-born Dominicans, Haitians, and foreign-born nationals. While the population of native-born Dominicans and Haitians hovers around 8000, many foreign residents have purchased property in the region and reside there for some or most of the year. Newcomers from France, Spain, Italy, as well as those from North and South American countries have diversified the local culture and own much of the land, businesses, and tourist services in the area. The many Haitian residents in Las Terrenas are more impoverished than the town’s native-born Dominicans, and face discrimination and high unemployment levels.

Approximately 300 large families live along the town’s river, most of whom have grown accustomed to dumping their waste when it rains so that the water can wash it downstream and into the sea. During tourist season, the population balloons to 40,000, an important detail, given that the federal government allocates funding and resources for public services based on Las Terrenas’ official population of 8000. The community relies exclusively on the tourist industry, with local Dominicans employed by the numerous hotels in town, including fisherman and other laborers who supply the restaurants.

Although the native-born and Haitian populations face the same challenges as other post-colonial countries in the Caribbean including generational poverty and illiteracy, residents of the town live relaxed, happy lives on the coast and appreciate their simple way of life. They are eager to learn despite the lack of educational opportunities and institutions.

The area’s natural beauty, biodiversity, and plethora of recreational areas provide cultural, social, and economic value to the community and to visitors. And while there is a general lack of awareness among locals around sustainability and pollution issues, community leaders believe there is great potential to unify all residents and the business community on projects to improve the local environment, particularly if such plans improve livelihoods and provide visual proof of concept (i.e., hotel owners and residents will both increase engagement levels if they are able to see immediate improvements).

There is a forgotten and heavily polluted river in the heart of Las Terrenas that requires attention. At the moment, the river carries waste from the several hundred homes along its borders directly into the sea, severely impacting the health of the surrounding waters.

The ecological issues include: ocean and river pollution that has contributed to the degradation of the coral reef, and the deterioration of marine habitats; erosion and sea level rise due to stronger hurricanes that have swallowed 60 meters of beach over the past five years; and the communication challenges and social divisions between hotel owners, Dominicans, and Haitians in the cosmopolitan community

Improving the health of the river would reduce runoff and allow for the regrowth of natural coral reefs in the sea, thus restoring fish and wildlife to the area and serving as an erosion buffer for hurricanes and storm surges. The challenge here is that while all stakeholders contribute in some way to the damage of the local river and the subsequent pollution in the sea, wealthier land and hotel owners have historically blamed residents, while less-resourced locals blame the hotels for overfishing and dumping sewage. Both parties have a point.

Currently, there is little data on exact pollution amounts in the sea, including where it is originating from; the impacts on the barrier reef (which, when healthy, can prevent erosion), as well as on fish and wildlife species, many of which are endangered; and subsequent impacts on the local economy and residents’ livelihoods. Community leaders have performed an initial scan to identify best practices and solutions from around the region, but more assistance is needed with this. Scientific partners could also create maps and other visual aids to facilitate local education and awareness of this challenge. Recalling that many residents are unable to read, maps and easy-to-grasp visual aids would resonate far more with local residents than numbers and charts.  With this data in hand, community leaders can begin a robust education and engagement process, and provide residents, business owners, and other interested community leaders with the knowledge needed to best tackle this issue.

As of April 2019, Las Terrenas has been matched with Ángel Garcia and Lev Horodyskyj. These scientists will work with Cavuoto and George to monitor and map local data, and share improvements so that stakeholders will recognize that their behavior change has resulted in producing tangible impacts and benefits, thus encouraging increased participation in clean-up and repurposing activities. They would also provide guidance on how to run effective community engagement meetings and assist the leaders with environmental educational sessions. The project is expected to run approximately 12-18 months.

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Las Terrenas es un pequeño pueblo costero que comenzó a ser poblado por un grupo de pescadores desde 1997 con la llegada de europeos en busca de vida natural. Está situado en la costa norte de la provincia de Samaná en la República Dominicana y alberga una población diversa: dominicanos nativos, dominicanos llegados de otras ciudades, haitianos, europeos y de otras naciones que residen por largos períodos en esta zona (identificados como “residentes”). Mientras que la población de dominicanos ronda los 8,000 habitantes, la población residente es equivalente o mayor que la nacional. Muchos residentes han comprado propiedades en esta región y permanecen allí durante la mayor parte del año. Los recién llegados de Francia, España, Italia, así como los de los países de América del Norte y del Sur, han diversificado la cultura local, son los propietarios de las tierras y los comercios y servicios turísticos del área. La población haitiana en Las Terrenas en general está más empobrecidos que los dominicanos nativos además de que enfrentan discriminación y altos niveles de desempleo.

Aproximadamente 300 familias viven a lo largo del río de la ciudad, la mayoría de ellas se han acostumbrado a tirar sus desechos cuando llueve para que el agua las arrastre por el río y al mar. Cuando es temporada turística, la población se eleva hasta 40,000 habitantes. Uno de los detalles importantes es que el gobierno federal administra los fondos y obras públicas, y la asignación de recursos se calcula en función de la población oficial de Las Terrenas de 8,000 habitantes. Por lo tanto, la comunidad depende exclusivamente de la industria turística, los dominicanos son empleados por los numerosos hoteles y restaurantes de la ciudad (en general de extranjeros), incluidos los pescadores y otros trabajadores que abastecen a los restaurantes dependen económicamente en general de las actividades que los extranjeros realizan.

Las poblaciones dominicanas y haitianas enfrentan los mismos desafíos que en otros países poscoloniales en el Caribe, incluyendo la pobreza y el analfabetismo. Los habitantes en general de Las Terrenas viven vidas relajadas y felices en la costa y aprecian su simple estilo de vida. Ellos están entusiasmados por aprender a pesar de la falta de oportunidades e instituciones educativas.

Los líderes de la comunidad creen que existe un gran potencial para unificar a todos los habitantes y la comunidad empresarial en proyectos que puedan mejorar el medio ambiente local, especialmente si dichos planes mejoran la calidad de vida y brindan pruebas visuales. En otras palabras, los propietarios de los hoteles y los nacionales aumentarían los niveles de compromiso si pueden ver mejoras inmediatas.

Hay un río olvidado y muy contaminado en el corazón de Las Terrenas que requiere atención, y se llama el Rio Limón. En este momento el río transporta desechos de los hogares a lo largo de sus fronteras que van directamente al mar, lo cual afecta gravemente la salud de las aguas circundantes.
Entre los problemas ecológicos relacionados se incluyen: la contaminación fluvial y oceánica que ha contribuido, junto con otras causas, a la reducción del arrecife de coral y deterioro del hábitat de flora y fauna marina; la erosión y el aumento del nivel del mar debido a huracanes más poderosos que han tragado los 60 metros de playa en los últimos cinco años y finalmente los desafíos de comunicación y las divisiones sociales que enfrentan a los propietarios de hoteles con los nacionales dominicanos y haitianos, en una comunidad cosmopolita como Las Terrenas.
Actualmente, hay pocos datos sobre las cantidades exactas de contaminación en el mar, inclusive de dónde se origina, los impactos en la barrera de arrecifes, especies marinas en peligro de extinción, variedades mas resistentes, y la vida silvestre y los impactos posteriores en la economía local y los medios de vida de los habitantes. Los líderes comunitarios han realizado un análisis preliminar para tratar de identificar las mejores prácticas y soluciones a los problemas descriptos.

A partir de abril de 2019, Las Terrenas ha sido emparejada con Ángel García y Lev Horodyskyj. Estos científicos trabajarán con Cavuoto y George para monitorear y mapear datos locales, y compartirán mejoras para que las partes interesadas reconozcan que su cambio de comportamiento ha dado como resultado impactos y beneficios tangibles, lo que fomenta una mayor participación en las actividades de limpieza y reutilización. También proporcionarían orientación sobre cómo llevar a cabo reuniones efectivas de participación comunitaria y ayudarían a los líderes con sesiones educativas ambientales. Se espera que el proyecto se ejecute aproximadamente 12-18 meses.

About the Community

The community leaders at the helm of this river restoration project are Mayor Alex Garcia, and land development expert and consultant, Nora Lis Cavuoto, an Argentinian national and long-time resident. Mayor Garcia is a progressive and forward-thinking politician, eager to commit to the priorities and goals of Thriving Earth Exchange. Cavuoto is also a highly dynamic individual who describes herself as “more Dominican than Argentinian, because I choose to live here”. She is also committed to the goals and vision of this collaborative project, and hopes to improve both the livelihoods of local residents and the ecological richness it provides. Her expertise in land management and development and breadth and depth of understanding of the town’s people and social, political, and economic dynamics make her an ideal project leader. She is very eager to collaborate with both Earth and social scientists on this effort.

Both Mayor Garcia and Nora Lis Cavuoto are committed to planning, organizing, and implementing a river restoration and repurposing project. Both would be responsible for undertaking all related tasks and for executing activities ranging from the creation of multi-stakeholder groups and implementing education curricula for local residents to collaborating on, or overseeing the data collection and citizen science activities the volunteer scientists will lead. As residents and community leaders, Mayor Garcia and Cavuoto can serve as good points of outreach or network nodes between the various groups involved in this project.

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El alcalde Alex García, y la experta y consultora en desarrollo local, Nora Lis Cavuoto están muy entusiasmados por colaborar juntamente con los científicos sociales y de la tierra para planificar, organizar, e implementar un proyecto de recuperación y reutilización de ríos.
Los científicos deben:
• determinar cuánta contaminación hay en el río y el mar, monitorear constantemente esos datos
• generar mapas para visualizar mejor el problema
• identificar las mejores prácticas y soluciones para un cambio perceptible y la limpieza del río

Dado que los desafíos socio ecológicos que enfrenta la ciudad son complejos (un desarrollo rápido no planificado, desigualdades, pobreza, falta de educación, contaminación, cambio climático, etc.), un proyecto exitoso en Las Terrenas podría servir como modelo para otros pueblos costeros en la República Dominicana y en otros lugares. Es difícil decir en este momento si pudiera haber algún día un cambio de política federal en la fórmula de cálculo de asignación de recursos, pero de resultar exitoso pudiéramos atraer más atención para afrontar los desacuerdos entre las asignaciones de fondos, la necesidad local y la población real de la ciudad.

Otro de los resultados sería la producción de recursos y fondos que este proyecto podría impulsar entre los residentes, terratenientes y hoteles más destacados Esto es un elemento esencial al momento de recolección de fondos ya que el financiamiento desde estado dominicano es muy limitado y existe pobreza general.

Ambos serían responsables de llevar a cabo todas las tareas relacionadas, además de ejecutar actividades que van desde la creación de grupos de múltiples partes interesadas y la implementación de planes de estudio educativos para los nacionales hasta la colaboración o la supervisión de la recopilación de datos y las actividades de ciencia ciudadana que los científicos voluntarios dirigirían. Como nacional el alcalde y residentes Nora Lis, junto a otros líderes comunitarios, dichos actores pueden servir como buenos puntos de difusión o redes entre los diversos grupos involucrados en este proyecto.

Project Team

Community Leads/Líderes Comunitarios

Freelance consultant, with expertise in land management. Post-graduate university training in Land Management and City Planning. Works for international cooperation funds (ILO, IDB MIF, USAID, European Union). / Consultora free lance, experta en Desarrollo Territorial. Formación universitaria de post grado en Desarrollo Territorial y Desarrollo Local de áreas metropolitanas. Trabaja para fondos de cooperación internacional (OIT, BID FOMIN, USAID, Unión Europea).

 

 

 

Mayor of the City of Las Terrenas, 2016-2020. He has a background in law./Alcalde de la ciudad de Las Terrenas período 2016-2020. Él tiene un fondo en la ley.

 

 

 

 

 

Scientific Liaisons / Enlaces científicos

My name is Ángel García and I’m a Puerto Rican geologist.  My scientific interest are the study of culturally-framed geological knowledge, better known as ethnogeology, and how to integrate this type of knowledge in the teaching of Earth sciences to support more inclusion and diversity among underrepresented groups. In addition, I am interested in the study of caves and their formations as a proxy for the understanding of regional climate change.  I am currently a visiting assistant professor in the Department of Geology and Environmental Science at James Madison University. / Mi nombre es Ángel A. García y soy un geólogo Boricua (puertorriqueño).  Mi intereses científicos están en el estudiar etnología y cómo el integrar conocimiento científico-cultural en la enseñanza de las ciencias terrestres.  Además, estoy muy interesado en estudiar las cuevas y sus formaciones como un representante ambiental de cambio climático a nivel regional.  En el momento, trabajo como asistente de profesor en James Madison University, específicamente en el Departamento de Geología y Ciencia Ambiental (Geology and Environmental Science).

 

My name is Lev Horodyskyj and I am a science educator, astrobiologist, and geologist.  My interests are in improving geoscience (and science) education globally through the use of modern technology and best practices in education.  Currently, I am building a nonprofit organization, Science Voices (www.sciencevoices.org) to help expand my work of the past ten years to better serve overlooked communities. / Mi nombre es Lev Horodyskyj y soy un educador en el área de las ciencias, a parte soy astrobiólogo y geólogo. Estoy muy interesado en mejorar la calidad de la enseñanza en ciencias Terréstres a nivel global a través del uso de la tecnología actual en conjunto con prácticas inovadoras en educación. Actualmente, estoy desarrollando una organización sin fines de lucro que se llama Science Voices (Voces Científicas) para poder expandir mis esfuerzos en mejorar la calidad de apredizaje y divulgación científica en diferentes comunidades. Puedes conocer más de mis proyectos en mi página web.